El Nobel de Física para los descubridores del CCD

Esta misma semana se ha concedido el premio Nobel de Física a tres científicos que han trabajado las características de la luz para construir algunas de las tecnologías que usamos actualmente.
Los investigadores estadounidenses Willard Boyle, de 85 años, y George Smith, de 79, descubrieron en 1969 un captor de imágenes digitales, el CCD (charge-coupled device)250px-CCD, que revolucionó el mundo de la imagen.
Este chip de silicio del tamaño de un sello, contiene millones de células, que forman una cuadrícula. Una vez iluminada, cada célula concentra electrones desplazados por la luz. Cuanto más intensa es la luz, más numerosos son los electrones en las células.
Al aplicar voltaje a la rejilla de captores CCD, su contenido puede leerse de manera progresiva: línea por línea, los electrones se escapan de la cuadrícula como una cinta transportadora.
La onda lumínica se puede entonces transformar en señales eléctricas, interpretadas ellas mismas como una sucesión de 0 y 1, que se pueden almacenar en un ordenador. Cada célula es entonces recreada como un punto de imagen, o un píxel.
La imagen obtenida por un CCD es blanca y negra, aunque aplicándole una serie de filtros rojos, verdes y azules, se consiguen los diferentes colores.
Tuvieron que pasar más de 20 años, hasta 1981 para que se comercializara el primer aparato equipado con un captor CCD y no fue hasta 1995 cuando se introdujo en el mercado del primer aparato de fotografía completamente digital.
Esta tecnología es utilizada actualmente en los microscopios y aparatos de rayos X, en los aparatos de fax y escáneres, en cámaras de video y teléfonos móviles con cámara fotográfica.
También los astrónomos comprendieron rápidamente el interés del captor CCD, que graba hasta el 90% de las partículas de la luz que llega sobre el captor, contra el 1% por el ojo humano, y que cubre todo el espectro desde los rayos X hasta los infrarrojos.
El tercer científico premiado en el Nobel ha sido Charles Kao, de 75 años, un científico nacido en Shanghái (China) que desarrolló su carrera entre Gran Bretaña y Estados Unidos. Aunque no es el inventor de la fibra óptica, Kao sí es el descubridor de las posibilidades de la fibra óptica para trasladar información rápidamente a grandes distancias.

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